유니스트 연구진, 루푸스·신장염 발병 단백질 규명

'톤이비피' 단백질 작동 원리 확인…치료제 개발 단서 제시

왼쪽부터 유니스트 생명과학과 유은진 연구원, 권혁무 교수.(유니스트 제공)
왼쪽부터 유니스트 생명과학과 유은진 연구원, 권혁무 교수.(유니스트 제공)

(울산=뉴스1) 임수정 기자 = 유니스트(UNIST)는 생명과학과 권혁무 교수팀이 연세대학교 신장내과 양재석 교수팀과 함께 '톤이비피(TonEBP)'라는 단백질이 루푸스와 신장염 발생을 촉진한다는 사실을 밝혔다고 18일 밝혔다.

연구팀은 루푸스와 신장염 환자의 신장에서 대조군 환자보다 톤이비피가 더 많이 발현되는 것을 확인했다.

이는 신장 내 세포뿐만 아니라 대식세포, T세포와 같은 면역 기능 유지에 중요한 세포에서도 같은 경향을 보였다.

이렇게 증가한 톤이비피는 세균이나 바이러스 감염 등 염증반응에 깊이 관여하는 염증성 사이토카인과 높은 상관관계를 보였다.

연구팀은 동물실험을 통해 톤이비피 단백질을 조절해 루푸스 발병과 신장 손상을 억제할 수 있다는 사실도 밝혔다.

골수성 세포에서만 특이적으로 톤이비피를 줄이면 루푸스 발병과 신장 손상을 억제할 수 있다는 사실을 확인한 것이다.

이는 톤이비피가 대식세포에서 식세포작용과 항원 전달을 통해 T세포의 분화를 조절하기 때문이다.

또한 연구팀은 대식세포에서 사멸됐거나 손상된 세포에서 발현되는 손상연관분자패턴에 의해 톤이비피 발현이 증가한다는 것을 확인했다.

이는 식세포작용을 막아 사이토카인 생성에 관여하는 엔에프-카파비와 인터페론조절인자를 제어해 다양한 염증성 사이토카인을 발현시킬 수 있다.

권 교수는 "이번 연구를 통해 톤이비피가 루푸스 발병 요인임을 확인했다"며 "루푸스 발병의 원인을 파악하고 더 나아가 새로운 치료제 개발을 위한 단서를 제시했다"고 전했다.

이번 연구는 신장병 관련 국제 학술지 '국제 신장(Kidney International)'에 5월 5일 자로 온라인 공개됐으며 7월 1일 출판됐다.

연구 수행은 과학기술정보통신부 한국연구재단의 중견과제와 선도연구센터(SRC) 지원사업으로 이뤄졌다.

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